정신분열증의 핵심 특징은 성격적인 신호와 증세가 혼합되어 적어도 1개월에서 6개월 이상 지속된 경우를 말한다. 이 신호와 증세가 대인관계의 기능부진과 직장에서 기능 부진으로 연결된 경우이다.이런 신호와 증세는 약물 복용이나 다른 병의 치료 때문에 생긴 생리적인 원인으로 나타난 것이 아니다.

 정신분열증은 망상과 환각이 적어도 1개월 이상 지속된 경우에 해당된다. 정신분열증의 성격적 특징은 지각, 추론적 사고, 언어와 커뮤니케이션, 행동의 모니터, 감정, 사고와 언어 능력, 즐거움의 능력, 의지와 욕구와 주의집중력 등을 포함해서 크게 인지적 기능부진, 감정적 기능부진과 관련되어있다.

 위에서 열거한 어떤 한 개의 증세로써 정신분열증으로 진단하지 않는다. 대인관계의 기능과 직장에서 기능의 파괴와 연결된 증세와 신호들의 집합으로 되어있다.

 성격적인 증세 특징은 크게 넓은 의미로 두 개로 나눈다. 긍정적 특징과 부정적 특징이다. 긍정적 증세의 특징은 정상적 기능이 과도하거나 왜곡되어 나타난 것을 말한다. 이것은 추론적 사고 즉 망상과 지각 즉 환각의 과장, 과대 그리고 언어와 커뮤니케이션의 과장 과대와 왜곡으로 해체됨을 그리고 행동의 해체를 의미한다.부정적 증세의 특징은 정상적 기능의 상실이나 감소를 말한다. 이것은 감정 표현이 납작하거나 언어와 사고의 연결이 앞뒤가 맞지 않거나 목적지향적 행동의 감소를 의미한다.

망상과 잘못된 믿음은 항상 지각이나 경험을 잘못 해석한 것이다. 내용은 다양한 테마를 포함한다. 박해 망상, 지시 망상, 신체화 망상, 종교 망상, 과대 망상 등이 포함된다. 박해 망상이 가장 흔하다. 환자는 자신이 고문을 받고 있다거나, 미행을 당하고 있다거나,속임수를 당하고 있다거나, 감시를 당하고 있다거나 조롱을 당하고 있다고 믿고 있다. 지시 망상은 어떤 제스처나, 책이나, 신문이나, 노래, 다른 환경적 실마리가 환자에게 어떤 것을 하라고 지시를 하고 있다고 믿고 있다. 이러한 믿음은 모순된 증거에도 불구하고 그렇게 확실하게 믿고 있다는 점이다. 괴상한 망상은 그 망상이 분명히 있음직하지 않는데도 불구하고 또 이해할 수 없는 데도 불구하고, 일상생활의 경험에서 온 것이 아닌데도 불구하고 확고하게 믿고 있다는 점이다. 예를 들어서 어떤 환자는 어떤 낯선 사람이 자신의 내장을 제거하라는 명령을 했다고 믿거나 혹은 상처나 흔적이 없이 어떤 사람의 내장으로 대체시키라는 명령을 믿고 있다, 또 어떤 경우에는 경찰이나 정보 기관에서 자신을 미행하고 있다고 믿고 있다, 다른 환자의 경우는 외부의 생각이 자신의 생각이나 마음을 훔쳐가 버렸다고 믿고 있거나, 환자 자신의 몸이 어떤 외부의 힘에 의해서 조종되거나 통제되고 있다고 믿고 있다. 위와 같은 망상이 이상하다고 판단되면 위의 망상 하나만으로도 정신분열증에 해당된다.

 환각은 어떤 감각 유형에서 일어난다. 즉 청각 환상인 환청, 시각 환상인 환각, 냄새 환상인 환취, 미각 환상인 환미, 촉각 환상인 환촉 등을 포함한다. 환청이 가장 흔하고 정신분열증 환자의 70%가 환청을 가지고 있다고 보고되고 있다. 환청은 항상 익숙한 목소리나 낯선 목소리가 환자의 귀에 들린다. 이 환청은 환자 자신의 지각된 생각에서 온 것이다. 그 내용은 다양하다. 위협적인 목소리가 들리는 것이 대부분이다. 위에서 열거한 환청이 하나라도 존재하면 정신분열증에 해당된다.

 사고의 분열 즉 사고의 해체(사고 장애, 연상의 분열)가 정신분열증의 가장 중요한 특징으로 보고 있다. 생각의 추론이 개인의 언어 생활에 기본 바탕이기 때문에 언어 해체가 정신분열증의 가장 중요한 특징으로 본다. 환자의 언어가 다양한 방법으로 해체되어 나타난다. 한 토픽에서 다름 토픽으로 건너 뛴다. 즉 연상의 해체이다. 질문에 관계없는 대답을 한다. 동문서답을 한다. 언어 사용이 심하게 해체되어있어서 환자의 말을 이해할 수가 없다. 아무말이나 가져다 붙여서 마음대로 말을 만들어내기도 한다. 심한 경우에는 커뮤니케이션이 안 된다. 정신분열증의 잠복기간에는 언어 해체가 덜 심하다.

 행동의 분열 즉 행동의 해체는 어린 아이같은 행동에서 예기치 못한 행동에 이르기까지 다양하다. 목적 지향적 행동에 문제가 있다. 식사나 개인 위생 등과 같은 일상생활에 문제가 생긴다.특히한 매너로 옷을 입는다거나, 더운 여름날에 장갑을 끼거나 옷을 여러벌 겹쳐서 입는다거나, 부적당한 섹스 행동을 보인다. 즉 대중 앞에서 자위행위를 하거나, 고함을 지르는 등 예기치 못한 행동을 갑자기 보인다.

 균열된 행동, 즉 긴장성 행동은 외부 환경의 반응행동에 눈에 띄게 반응을 하지 않는다. 어떤 특정한 경직된 자세를 몇 시간 동안 하고 있지만 제지하려고 하면 격렬한 저항을 보인다. 자신은 그러한 행동을 하고 있는지를 모른다. 부적당한 이상한 자세를 하지 못하게 제지하는데 저항을 보이거나 못하게하는 말을 듣지 않는다. 약물로 인한 이상한 행동과 자세는 포함되지 않는다.

 부정적 증세 특징은 정신분열증과 연결된 병적인 증세들을 말한다. 3개의 눈에 띄는 부정적 증세로는 감정의 납작함, 논리성의 부족, 목적이 없는 행동이 그들이다. 여기에 즐거움이 없는 증세도 포함된다. 감정이 납작함이 가장 흔하다. 얼굴 표정이 이상하고 반응이 없다, 눈맞추기를 피한다. 신체 언어가 부족하다. 때때로 미소를 짖지만 감정 표현의 범위가 분명히 감소한다, 동료들과 상호작용관계를 하는 것을 관찰하면 분명히 감정이 납작한지 않은지를 관찰할 수 있다. 논리성이 부족함은 공허한 대답을 하거나 너무 간단한 대답을 한다. 논리성의 부족은 사고의 감소로 이어지고 언어 사용의 감소로 이어진다.목적이 없는 행동은 목적 지향적 활동에 저항을 하거나 시도를 할 능력이 없는 것이 특징이다. 환자는 오랜 시간동안 앉아 있지만 일이나 대인관계 활동에 흥미를 보여주지 않는다.

 신호나 증세가 심한 경우에는 정신분열증의 활동기에 속한다. 치료 없이 한달 동안 이러한 증세가 지속하면 정신분열증으로 진단된다. 대인관계나 학업이나 직장이나 자아 돌보기 등에 관련된 중요한 기능의 부진이 여러개를 함께 보이거나 한가지만 보이는 경우도 있다. 이런 증세를 보이기 전에 성취한 기능이 부진을 보인다. 이러한 혼란이 어린 시절이나 사춘기에 시작되면 그 발달 기간에 습득해야할 과업을 성취하지 못하게 된다. 교육의 과정이 빈번히 파괴된다. 환자는 학업을 마칠 수가 없다. 상당한 기간 동안 직업을 가질 수가 없고 직장을 가진다고 해도 자신의 능력 이하의 직업에 종사하게 된다. 정신분열증 환자의 60%-70%가 결혼을 하지 못한다고 통계 자료들이 밝히고 있다. 대부분의 정신분열증 환자들이 대인관계가 제한된다. 잠재적 증세는 비교적 온건하다. 환자는 망상을 보이지 않지만 위에서 열거한 이상한 행동이나 이상한 믿음을 다양하게 보인다. 증세 이전에는 사회활동을 활발하게 하는 사람이 과거의 흥미 있는 활동에 즐거움이나 흥미를 상실하거나 감정을 철회해 버린다. 말이 없어지고 질문이 없어진다. 어떤 것이 잘못되었다는 것을 가족 구성원들이 먼저 발견하게 된다.